Babylon Magazine | Redescubriendo a Mario Vargas Llosa

Rediscovering Mario Vargas Llosa

Fifty years after receiving his first literary award.

Cincuenta años después de recibir su primer galardón en literatura.

Words by Paula Talero  2012-07-30 14:22:15 | Categories: EX LIBRIS

FIFTY YEARS HAVE GONE BY SINCE THE PERUAVIAN WROTE The Time of the Hero (La ciudad y los perros), a work which led him to win the Biblioteca Breve prize, awarded by Seix Barral annually. Since then, the unstoppable and prolific career of the writer has left neither his readers nor his critics indifferent. Besides being one of the most important essayists and novelists of the modern world, his personality and lack of subterfuge, combined with his political and social involvement, have made Vargas llosa one of the most influential voices in society today.

A precocious literary boom

The professional career of Mario Vargas Llosa started when he was 16 years old, with the debut of his play La huida del inca, in Piura. This early start was followed by his first short stories, and in 1963 his first novel, La ciudad y los perros.

Since then, he who is considered one of the key figures of the Latin-American literary boom, has published dozens of works, including plays, novels, essays and other writings. La casa verde, La tía Julia y el escribidor, El hablador o Travesuras de la niña mala are just some of his most popular fiction titles, which have become essential works of literature in the Spanish language.

Leaving history aside and coming back to the present, we are presented with his latest book, La civilización del espectáculo. An essay that discusses the new idea of culture in the 21st century, a culture that, according to the writer, focuses on pure entertainment and forgets the great questions of human existence. Umberto Eco would say that Vargas Llosa is apocalyptic in his attitude towards mass culture, following his classification of Apocalípticos e Integrados (Apocolyptic or integrated people), because the Peruvian essayist is concerned with the disappearance of certain aesthetic and ethical structures, values and rules that had served as a guide until today; a point of view which he confessed to the media in a debate about the changing nature of the novel a few weeks ago.

A plebeian marquis

The writer’s long career has been appreciated countless times with prizes and awards of every kind. According to the Swedish Academy, his “ability to penetrate the robes of power and describe human friendships in a different way”, has made him worthy of the most valued recognition, the Nobel Prize for Literature, awarded in 2010.

He has also received many other prestigious prizes such as the Premio Cervantes (The Cervantes prize), the most important award for Spanish Literature; in 1994, el Premio Planeta (The Planet Prize) in 1993 or The Hemingway Prize (1985). In 1986 he also received the Príncipe de Asturias de las letras (The Prince of Asturias Prize for Literature) in the Spanish Language and the list of awards goes on.

He has been a member of the Peruvian Academy of Language since 1977, and of the Spanish acadmey since 1994. He has been awarded several honorary PhDs from different universities all over the world, and has been decorated with the French Ordre national de la Légion d’honneur (The National Order of the Legion of Honor) in 1985, La Orden El Sol del Peru (The Peruvian Order of The Sun of Peru) in 2001 and the Orden Mexicana del Águila Azteca (The Mexican Order of the Aztec Eagle) in 2011.

Is there any award that Mario Vargas Llosa has not received?  The latest one has been the from the Liceu in Barcelona, who presented him with a Gold Medal for being such a lover of music as the essayist is.

Even the king Juan Carlos the 1st made him a marquis in 2011, an award that the writer said he took “with humor”, for being from a republican country, with “gratitude” and with “enormous surprise”. The Peruvian was very categorical in view of such recognition: “I was born plebeian and I am going to die plebeian, despite the title” that’s the way Vargas Llosa is.

From journalist to a media phenomenon

The boundaries that separate literature and journalism are at times barely more than fine, transient lines. Great journalists have ended up becoming prestigious writers, and some of the best writers in history have had something to do with the world of journalism. Examples include names such as the like of Mariano José de Larra, Juan Valera and Ortega y Gasset and not to mention Truman Capote, one of the key representatives of New Journalism.

The Peruvian Vargas Llosa is also one of them, so much so that he started his literary career as a columnist for local newspapers. In 1955 he worked as a journalist for the magazines Turismo and Cultura Peruana and for the Sunday supplement of El Comercio. During his time in Paris he worked for the France Press agency and for the French Broadcasting-Television, and in La Habana he took part in the Editors Council of the magazine Casa de las Américas. He even had his own program on Peruvian television, called La torre de Babel (The Tower of Babel).

His career in the media started to be recognised in 1979, when he won the Ramón Godó Lallana Prize for Journalism, awarded by La Vanguardia of Barcelona; another Spanish newspaper called ABC gave him the Mariano de Cavia Prize for his article Los inmigrantes (The Immigrants), published in El País in august 1996.

He is one of the figures of the literary world with a greater presence in the media, and is interviewed and invited as a collaborator or special guest on many occacions. He was for example  invited to participate in the 54th Annual Assembly of the Inter-American Press Society (SIP) that took place in Punta del Este, Uruguay.

A writer in a politician’s shoes

One of the key reasons why Mario Vargas Llosa has become one of the most respected and well known voices in society today is precisely due to the fact that that the writer gets involved in it. He writes, narrates, publishes essays, researches, shares his opinions and participates in the media and public life; he doesn’t remain impartial or immune to it. His active role in the world has reached such a degree that he has even ended up getting involved in politics.

His social commitment has remained immutable however this has not been the essayists exclusive focus. In 1967 he declared himself in defense of the political prisoners of Peru, in the Palais de la Mutualité of Paris, together with Jean Paul Sartre and Simone de Beauvoir among others. In the seventies he declared himself a “revolutionary” and he praised the military reforms made by Juan Velasco Alvarado, although he criticized the closure of certain media outlets and other actions against the freedom of speech. He distanced himself from the Cuban revolution in 1971, probably due to the “Padilla case”.

In the eighties he started to participate in politics actively, welcoming -surprisingly- liberal ideas. In 1983, by request of the president Fernando Belaunde Terry, he took part in the research commission that investigated the incidents that occurred in Uchuraccay, where eight journalists were killed, and four years later he put himself in charge of the civic movement against the plans of the following president, Alan García, to nationalize the Peruvian financial system. He established the movement Libertad (Liberty) in 1988, which was part of the Frente Democrático with other parties (FREDEMO), and he put himself forward as a presidential candidate for the Peruvian government in 1990.

His opponent Alberto Fujimori beat him in the second round and he threatened to take his Peruvian nationality away which is why the Spanish Government gave him Spanish nationality in 1993. His criticisms of Fujimori have been constant since then. More recently, in 2009, the centrist party Unión, Progreso y Democracia (UPyD) signed him as patron of honor of its foundation Progreso y Democracia.

A politically incorrect politician

Vargas Llosa does not mince his words. He says everything he thinks, no matter what. His comments are the subject of news in the media; his opinions leave no one indifferent. Some of his statements have even caused Vargas Llosa to be banned from certain institutions.

In April 2011 a group of intellectual Argentineans who were close to the Kirchner’s movement leaded a protest because the writer was invited to assist to the Book Fair of Buenos Aires. His honoris causa given in Paraguay recently has not been exempt from controversy either due to Llosa?s neo-liberal ideas.

This novelist never shys away from politics which has been one of his main traits. He has said that nationalisms are “a rejection of democratic ways, and a rejection of the coexistence within the diversity, which is the essence of democracy. That is why I fight nationalism in all its manifestations”. This Peruvian orator is the origin of Statements as frank as his criticism of Cristina Fernández de Kircher who he claimed is “the flagrant example of the self-destructive vocation of Argentina”.

He has of course also made countless observations about culture and its importance in the world today, warning, for example of the “danger of replacing ideas with slogans” or confirming that “high culture helps defend against totalitarianisms”.

Thousands of observations have been made by Mario Varias Llosa throughout the course of his career. Statements that have an unquestionable value in our society regardless of whether we choose to agree with them or not; a society that celebrates the sixty years since this Peruvian received his first literary award and remains fascinated by him and his work.

CINCUENTA AÑOS SE HAN CUMPLIDO DESDE QUE EL PERUANO ESCRIBIERA La ciudad y los perros, obra que le llevó a ganar el premio Biblioteca Breve que concede anualmente Seix Barral. Desde entonces, la imparable y prolífica trayectoria del escritor no ha dejado indiferente ni a crítica ni a lectores. Además de ser uno de los ensayistas y novelistas más importantes del mundo contemporáneo, su personalidad y falta de tapujos, unidas a su implicación política y social, han hecho de Vargas Llosa una de las voces más influyentes en nuestra sociedad actual.

Un precoz boom literario

Mario Vargas Llosa comenzó su andadura en el mundo de los libros a la edad de 16 años, cuando se estrenó en Piura su obra de teatro La huida del inca. A este precoz inicio le siguieron sus primeros cuentos y ya en 1963 su primera novela, La ciudad y los perros.

Desde entonces, el que es considerado una de las figuras esenciales del boom latinoamericano ha publicado decenas de trabajos, entre obras teatrales, novelas, ensayos y otros escritos. La casa verde, La tía Julia y el escribidor, El hablador o Travesuras de la niña mala son solo algunos de sus títulos de ficción más famosos, que se han convertido en obras imprescindibles de la literatura en español.

Dejando a un lado la historia y volviendo al presente, nos topamos con su último libro, La civilización del espectáculo. Se trata de un ensayo que versa sobre la nueva idea de cultura del siglo XXI, una cultura que, a juicio del escritor, se centra en el mero entretenimiento y olvida las grandes cuestiones de la existencia humana. Apocalíptico se muestra Vargas Llosa ante la cultura de masas, diría Umberto Eco siguiendo su clasificación de Apocalípticos e Integrados, ya que el ensayista peruano ve con preocupación la desaparición de ciertos órdenes, valores y cánones estéticos y éticos que habían servido de guía hasta ahora, según declaró a los medios de comunicación en un debate sobre el libro hace unas semanas.

Un marqués plebeyo

La larga trayectoria del escritor ha sido reconocida en innumerables ocasiones con premios y distinciones de toda índole. Su “habilidad para penetrar los ropajes del poder y para describir de una forma diferente la amistad humana”, según la Academia sueca, le ha hecho merecedor del más preciado reconocimiento, el Nobel de Literatura, concedido en 2010.

Ha recibido también otros prestigiosos galardones como el Premio Cervantes, el más importante de las letras españolas, en 1994; el premio Planeta (1993) o el Premio Hemingway (1985). En 1986, también consiguió el Premio Príncipe de Asturias de las Letras. Y la lista suma y sigue.

Es miembro de la Academia Peruana de la Lengua desde 1977, y de la española desde 1994. Cuenta con varios doctorados honoris causa en distintas universidades del mundo, y ha sido condecorado con la Legión de Honor francesa en 1985, la Orden El Sol de Perú en 2001 y la del Águila Azteca Mexicana en 2011.

¿Hay mención que Vargas Llosa no haya recibido? La última ha sido la del Liceo de Barcelona, que le ha entregado la Medalla de Oro a un melómano como es el ensayista. Hasta el rey Juan Carlos I lo hizo marqués en 2011, una distinción que el escritor dijo tomarse “con humor” por ser de un país republicano, con “agradecimiento” y con “una sorpresa descomunal”. Contundente se mostró el peruano ante semejante concesión: “Yo nací plebeyo y voy a morir plebeyo, a pesar del título”. Así es Vargas Llosa.

De periodista a fenómeno mediático

Las fronteras que separan literatura y periodismo son en ocasiones apenas finas líneas difíciles de fijar. Grandes periodistas han acabado convirtiéndose en escritores de prestigio, y algunos de los mejores literatos de la historia han tenido algo que ver con el mundo del periodismo. Sirvan de ejemplo nombres como Mariano José de Larra, Juan Valera y Ortega y Gasset. Y qué decir de Truman Capote, uno de los representantes principales del Nuevo Periodismo.

El peruano Vargas Llosa también es uno de ellos. Tanto es así que comenzó su carrera literaria como columnista para periódicos locales. En 1955 trabajó como periodista en las revistas Turismo y Cultura Peruana y en el suplemento dominical de El Comercio. Durante su estancia en París estuvo en la Agencia France Press y en la Radiodifusión-Televisión Francesa, y en La Habana formó parte del Consejo de Redacción de la revista Casa de las Américas. Tuvo incluso su propio programa en la pequeña pantalla peruana, titulado La torre de Babel.

Su trayectoria en los medios comenzó a ser reconocida en 1979, cuando ganó el premio de periodismo Ramón Godó Lallana, otorgado por La Vanguardia de Barcelona. Otro diario español, el ABC, le otorgó el Premio Mariano de Cavia por su artículo Los inmigrantes, publicado por El País en agosto de 1996.

Es una de las figuras del mundo literario y cultural con mayor presencia en los medios de comunicación, y es entrevistado e invitado como colaborador o invitado especial en numerosas ocasiones. Por ejemplo, fue invitado a participar en la 54 Asamblea Anual de la Sociedad Interamericana de Prensa (SIP) realizada en Punta del Este, Uruguay.

Un escritor en la piel de un político

Una de las claves de que Mario Vargas Llosa se haya convertido en una de las voces más escuchadas y respetadas de nuestra sociedad actual consiste en que, efectivamente, el escritor se involucra en ella. Escribe, narra, publica ensayos, investiga, opina, participa en los medios y en la vida pública. No permanece ajeno ni inmune. Su papel activo en el mundo ha llegado a un grado tal que incluso ha acabado metiéndose en política.

Su compromiso con la sociedad se ha mantenido inmutable, pero no así el prisma desde el que el ensayista ha decidido enfocarlo.  En 1967 se pronunció en defensa de los presos políticos de Perú, en el Palais de la Mutualité de París, junto con Jean Paul Sartre y Simone de Beauvoir, entre otros. En los setenta se declaró “revolucionario” y alabó las reformas del régimen militar de Juan Velasco Alvarado, aunque criticó el cierre de medios y otras acciones contra la libertad de expresión. Se distanció de la revolución cubana en 1971, distanciamiento motivado por el “caso Padilla”.

En los ochenta comenzó a participar en política activamente, acogiendo -sorprendentemente- las ideas liberales. En 1983 formó parte, a petición del presidente Fernando Belaunde Terry, en la comisión investigadora sobre los sucesos ocurridos en Uchuraccay, donde fueron asesinados ocho periodistas, y cuatro años después se colocó al frente de un movimiento cívico contra el proyecto del siguiente presidente, Alan García, de estatización del sistema financiero peruano. Fundó el movimiento Libertad en 1988, que formaba parte del Frente Democrático con otros partidos políticos (FREDEMO), y se presentó como candidato a la presidencia del Gobierno peruano en 1990.

Su contrincante Alberto Fujimori le venció en la segunda vuelta y amenazó con retirarle la nacionalidad peruana, por lo que el Gobierno español le concedió la española en 1993. Sus críticas a Fujimori han sido constantes desde entonces. Más recientemente, en 2009, el partido centrista Unión, Progreso y Democracia (UPyD) lo fichó como patrono de honor de su Fundación Progreso y Democracia.

Un político políticamente incorrecto

Vargas Llosa no tiene pelos en la lengua. Dice todo aquello que piensa, caiga quien caiga. Sus comentarios son objeto de noticia en los medios; sus opiniones no dejan indiferente a nadie. Algunas de sus declaraciones han provocado, incluso, que Vargas Llosa sea vetado en ciertas instituciones.

En abril de 2011, un grupo de intelectuales argentinos próximos al kirchnerismo encabezaron una protesta porque el escritor fue invitado a asistir a la inauguración de la Feria del Libro de Buenos Aires. Su honoris causa concedida en Paraguay hace unas semanas tampoco ha estado exenta de polémica debido a las ideas neoliberales de Llosa.

Y es que el novelista no se corta. La política ha sido uno de sus flancos principales. De los nacionalismos ha dicho que “son un rechazo de las formas democráticas, un rechazo a la coexistencia en la diversidad, que es la esencia de la democracia. Por eso yo combato el nacionalismo en todas sus manifestaciones”. Declaraciones tan tajantes como que Cristina Fernández de Kirchner es “el ejemplo flagrante de la vocación autodestructiva de la Argentina” tienen origen en el peruano.

Y, por supuesto, ha emitido incontables declaraciones sobre la cultura y su importancia en el mundo actual, advirtiendo, por ejemplo, “del peligro de reemplazar las ideas por eslóganes” o afirmando que “la alta cultura ayuda a defenderse de los totalitarismos”.

Miles de expresiones han sido vertidas por Mario Vargas Llosa en el transcurso de su trayectoria profesional. Expresiones con las que podemos o no estar de acuerdo, pero que tienen un valor incuestionable en nuestra sociedad actual. Una sociedad que celebra los 60 años del primer premio del peruano y sigue con la mirada puesta en él y en sus obras.

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