Babylon Magazine | Instinto coleccionista

Collecting instinct

Babylon enters into the storeroom of Art collecting.

Babylon entra en la trastienda del mercado del coleccionismo del Arte,

Words by José Miguel Vilar Bou  2011-10-15 21:54:47 | Categories: MAGAZINE

HUMANS ARE COLLECTORS BY NATURE. It’s part of our instinct. Children demonstrate the drive from when they are three. It is their way of organizing the world. The first collections appeared in prehistory and were linked with the supernatural. Today art moves the also supernatural figure of 60 billion euros a year. Overthrowing the construction industry and investment funds, it has become an unbeatable way of cashing in on the great riches of art heritage. It is a market that is highly globalized, in which London and New York act as glaring beacons and in which China is now leader in the number of sales.

France, the UK and Germany can all boast of having a well-established tradition of collecting. But also in Spain there are private art museums of incalculable value. Some, like the Alba family home, measure their history in generations and centuries. The Palacio de Liria, in Madrid, owned by the Duchess of Alba, opens its doors to the public every Friday. Inside its walls is the soul of our history on canvas: Fra Angelico, Titian, Velázquez, el Greco, Veronés, Rubens, Rembrandt, Goya, Picasso, Chagall.

Plácido Arango, founder of (store and restaurant chain) Grupo Vips, is another of our great collectors. He is the owner of 300 works, among which figure Zurbarán, Ribera, Tàpies, Juan Muñoz and, once again, el Greco and Goya. He donated Los Caprichos de Goya to the Museo del Prado because, as he said in declarations to the press, “It seemed incredible to me that the museum did not have a first edition. When I had the opportunity to acquire it I felt a moral duty to donate it. It?s not such an important donation”.

For his part businessman Juan Abelló can boast of being the owner of works by Ribera, Zurbarán, Goya, Picasso, Degas, Modigliani, Matisse, Francis Bacon, Van Gogh, Renoir, Toulouse-Lautrec, Magritte and Dalí.

There are other names on this exclusive list, nearly always linked to great business fortunes: Esther and Alicia Koplowitz, Helga de Alvear, José Luis Várez Fisa, Carmen Thyssen. However, in general, collectors like to be discreet and hide behind anonymity. Beyond the big names, nobody can guess how many there are in Spain.


AT THE CLICK OF A MOUSE, founded en 1998, is a high quality database with more than 2,000 links related to the art market. All the agents involved in the sector: artists, buyers, gallery owners, etc. interact there.

From this web page, Ramón Salarich highlights the level of protagonism that the Internet has taken on in the last decade: “The buyer has thousands of works within his reach, at just a click. Buying and selling are characterized today by immediacy”. There are also social networks, blogs and specialized forums.

So the new collector is “someone informed, of a high cultural level, with spending power and who enjoys art”.

“For me”, explains Salarich, “a work of art is not just a high value decorative object to be acquired as an investment. It brings pleasure beyond its value on the market.” He enjoys the search more than the acquisition. He usually limits his collecting to a very concrete group of pieces that are in keeping with his personal tastes.

In recent times, however, “investment funds and Chinese magnates have burst onto the market.”

The fact is art attracts many big fortunes for a reason that is eminently practical: it’s a good investment. A stable value. In 2010, in full crisis, trade in art grew by 50%, according to a study by the European Fine Art Foundation. The number of transactions also increased. Galleries generated 51% of the sales and the auction houses 49%.

Spain occupies a modest spot on the international panorama. It accounts for barely 0.9% of the market.

Wealth Advisory Services is a firm dedicated to acting as consultants to the very wealthy. Investment in works of art is one of its specialities. They advise when it comes to setting up collections and acquiring works. They look after all the phases of the process: studying the market, cataloguing, acquisition, restoring, and insurance policies.

It was this company that advised on the auctioning of the Fortis bank’s Valencia Contemporary Art collection, which was sold for around four million euros in London. Also for a Sorolla painting, the bidding for which reached 3.6 million euros. The name of the buyer was never made public. As Carmen Reviriego, CEO of Wealth Advisory Services, explains: “The collectors are very discreet. They flee from protagonism”.



Carmen Reviriego, a winner of the national prize for women directors in business innovation remembers how, at the moment the crisis struck, the assets of the rich fell 3% at world level. In Spain, however, the collapse reached 19.5%. The reason is that many national fortunes invested their money in the now volatile property and financial markets. These figures show how “in countries like France and Germany they invest far more in art than in Spain. Here we still have a lot of work to do. Unfortunately they tend to be parochial,” she says.

What moves the Spanish collector? ?Some do it for pleasure and for family tradition , others because it is a good investment. You invest in something that you also enjoy?.

She does not believe that the vocational collector, the true art lover, is in danger of extinction: “Collecting has a rational component: a work is worth what is paid for it. But there is also an irrational component: I want something and I buy it. With art, more than making money you are increasing your assets. In Spain they still have complexes about that. In other countries it doesn?t happen. That is why we are a small market.”

Aurora Zubillaga is director of Sotheby’s in Madrid. On this same point she says: “It is true that part of the art market is made up of people interested in the financial benefits. However, it is in times of crisis like now, in which the market is quieter, when the traditional collector emerges, one who is more interested in the work than the money. Those who only focus on the financial part appear in the boom times”.

However, instead of sinking the luxury collectionist sector, the crisis has stimulated it: “For Sotheby’s 2010 and 2011 have been good years”, explains Zubillaga. “Many have invested in works of art because these are goods with an earning power that is not very volatile. And other people, unfortunately, have had to part with parts of their assets, to sell them off at auction”.

But the reality is that in Spain the outlook is grim. With less fairs and openings, with many galleries closing. Ramón Salarich, from, says that the profits of the galleries have fallen 60% in the last three years, which makes it tremendously difficult for the country?s artists to survive, especially those not established on the international scene.

Carmen Reviriego regrets this circumstance: “The Spanish artist has to be known abroad. In that way his work will be valued. In general, beyond the big names like Barceló, our artists are not as well known as they should be.”

What is the Spanish collector like? As Aurora Zubillaga defines them: “There’s a bit of everything, but the traditional style stands out”.

The names that move them most are the infallible ones: Picasso, Kandinsky, etc. In times of crisis, more conservative art, sure successes (like impressionism, for example), have retained their profitability more than contemporary creations, which offer less guarantees for not having yet passed the test of time.



There are many children in Spain who have inherited from their parents, not just splendid art collections but also the vocation of being a collector. There are collections that have grown and diversified for five generations or more, as is the case with the Alba family.

“That makes them living”, says Aurora Zubillaga. “A young collector connects more with the contemporary work and will take a risk with creations that will be added to the family collection, which perhaps goes back a hundred years”.

Ramón Salarich talks of a new young collector, accustomed to using the Internet as a source of information and for his buying and selling transactions. Good proof of that is itself.

However, there are some who consider that with the current scene it is very difficult to separate the wheat from the chaff. Aurora Zubillaga’s answer is: “It is true that there are duds at the international fairs. But time will tell if something is good or not. To learn how to connect with it, current art needs to be digested. You need to read a lot and see a lot. I understand that for someone who is not an aficionado this takes a lot of doing. But, yes, there are great artists”.

On 22 November Sotheby?s in London will be auctioning 30 works of 19th century Spanish artists. This auction has been held annually for 12 years. They are names that awaken the eagerness of collectors from all around the world: Santiago Rusiñol, Joaquín Mir, Hermenegildo Anglada Camarasa or Joaquín Sorolla. From the last of these they will be offering an oil painting entitled Niños en el mar. Playa de Valencia, the bidding for which is expected to reach several million euros.

In a way, collecting art has always been linked with power. It’s a luxury. Back in ancient Egypt the members of the upper classes, on being buried, made their journeys to the world of the dead accompanied by, among other things, artistic objects. It was a primitive form of collecting, related to the mysteries of life: death, divinity. But it also related to their financial capacity. The pharaohs dramatized their divine character through the creation of important collections of paintings and sculptures, with the aim of propagating and immortalizing their greatness. Also, in Greece and China, the first collections of arts and crafts were born beneath the columns of the temples and inside the tombs.

These values of religious and spiritual legitimization have been replaced by those of the markets and capitalism. Today art is venerated in other temples and at the click of a mouse. In reality, nothing has changed. The history of collecting and the history of art continue to be part of the history of human beings.

EL SER HUMANO ES COLECCIONISTA por naturaleza. Está en nuestro instinto. Los niños manifiestan el impulso desde los tres años. Es su manera de ordenar el mundo. Las primeras colecciones aparecieron en la prehistoria y estaban ligadas a lo sobrenatural. Hoy el arte mueve la también sobrenatural cifra 60 billones de euros al año y, destronados la construcción y los fondos de inversión, se ha convertido en inmejorable forma de rentabilizar patrimonio para las grandes riquezas. Es un mercado altamente globalizado en el que Londres y Nueva York ejercen como deslumbrantes faros, y en el que China es ya líder en operaciones.

Francia, Inglaterra y Alemania pueden presumir de poseer una arraigada tradición coleccionista. Pero también en España existen pinacotecas privadas de incalculable valor. Algunas, como la de la casa Alba, miden su historia en generaciones y siglos. El Palacio de Liria, en Madrid, propiedad de la Duquesa de Alba, abre sus puertas al público cada viernes. Entre sus muros, el alma de nuestra historia puesta sobre lienzos: Fra Angelico, Tiziano, Velázquez, el Greco, Veronés, Rubens, Rembrandt, Goya, Picasso, Chagall.

Plácido Arango, fundador del Grupo Vips, es otro de nuestros grandes coleccionistas. Es propietario de trescientas obras entre las que figuran Zurbarán, Ribera, Tàpies, Juan Muñoz y de nuevo el Greco y Goya. Donó al Museo del Prado Los Caprichos de Goya porque, afirmó en declaraciones a prensa, “me parecía increíble que el museo no tuviera una primera edición, así que cuando tuve la ocasión de adquirirla sentí el deber moral de donarla. Tampoco es una donación tan importante”.

Por su parte, el empresario Juan Abelló puede presumir de ser titular de obras de Ribera, Zurbarán, Goya, Picasso, Degas, Modigliani, Matisse, Francis Bacon, Van Gogh, Renoir, Toulouse-Lautrec, Magritte o Dalí.

Más nombres se suman esta exclusiva lista, prácticamente siempre vinculados a grandes fortunas empresariales: Esther y Alicia Koplowitz, Helga de Alvear, José Luis Várez Fisa, Carmen Thyssen. Sin embargo, en general, el coleccionista ama la discreción y se refugia en el anonimato. Más allá de los grandes nombres, nadie podría aventurar cuántos de ellos hay en España.


A GOLPE DE CLICK, creada en 1998, es una base de datos de alta calidad con más de 2.000 enlaces relacionados con el mercado del arte. En ella interactúan todos los agentes del sector: artistas, compradores, galeristas, etc.

Desde esta web, Ramón Salarich hace hincapié en el protagonismo que ha cobrado Internet en la última década: “El comprador tiene al alcance miles de obras a un solo clic. La compra y la venta se caracterizan hoy por la inmediatez”. Existen además redes sociales, blogs y foros especializados.

Así que el nuevo coleccionista es “una persona informada, de alto nivel cultural, con poder adquisitivo y que disfruta con el arte”.

“Para mí”, explica Salarich, “una obra no es sólo un objeto decorativo de elevado valor, que adquiere como inversión. Le aporta placer al margen de su cotización en el mercado”. Disfruta más con la búsqueda que con la adquisición. Suele limitar su área de colección a un grupo de piezas muy concreto y afín a sus preferencias personales.

En los últimos tiempos, sin embargo, “han irrumpido en el mercado fondos de inversión y potentados chinos”.

Y es que el arte atrae a muchas grandes fortunas por razones eminentemente prácticas: es una buena inversión. Un valor estable. En 2010, en plena crisis, el comercio artístico creció un 50%, según un estudio de la European Fine Art Foundation. El volumen de transacciones también se incrementó. Las galerías generaron un 51% de las ventas y las casas de subastas el 49%.

En el panorama internacional España ocupa un lugar modesto. Aporta apenas el 0,9% del mercado.

Wealth Advisory Services es una firma dedicada al asesoramiento de grandes patrimonios. La inversión en obras arte es una de sus especialidades. Aconsejan a la hora de crear colecciones o de adquirir obras. Se ocupan de todos las fases del proceso: estudios de mercado, catalogación, adquisición, restauración, pólizas de seguros.

Esta compañía asesoró la subasta de la colección Valencia Contemporary Art, del banco Fortis, que se vendió por alrededor de cuatro millones de euros en Londres. También la de un Sorolla cuya puja escaló a los 3?6 millones de euros. El nombre del comprador jamás se hizo público. Carmen Reviriego, CEO de Wealth Advisory Services, explica: “Los coleccionistas son muy discretos. Huyen del protagonismo”.



Carmen Reviriego, ganadora del Premio Nacional de la Mujer Directiva a la Innovación Empresarial, recuerda cómo, en el momento en que irrumpió la crisis, el patrimonio de los ricos cayó un 3% a nivel mundial. En España, sin embargo, el desplome se elevó hasta el 19,5%. La razón es que muchas fortunas nacionales invirtieron su dinero en los hoy volátiles sectores inmobiliario y financiero. Estas cifras revelan cómo “en países como Francia o Alemania se invierte mucho más en arte que en España. Aquí nos queda mucho trabajo por hacer. Desgraciadamente se tiende al localismo”, afirma.

¿Qué mueve al coleccionista español? “Algunos lo hacen por gusto y por tradición familiar. Otros porque es una buena inversión. Inviertes en algo que también disfrutas”.

No cree que el coleccionista vocacional, el verdadero amante del arte, esté en peligro de extinción: “El coleccionismo tiene un componente racional: una obra vale lo que se paga por ella. Pero existe también un componente irracional: quiero algo y lo compro. Con el arte, más que ganar dinero, aumentas tu patrimonio. En España existen todavía complejos sobre esto. En otros países no sucede. Por eso somos un mercado pequeño”.

Aurora Zubillaga es directora de Sotheby’s en Madrid. A este mismo respecto afirma: “Es verdad que una parte del mercado del arte la forman personas interesadas en el beneficio económico. Sin embargo, en momentos de crisis como el actual, en que el mercado está más callado, emerge el coleccionista tradicional, más interesado en la obra que en el dinero. El que sólo se fija en la parte económica aparece en los momentos de boom”.

Sin embargo, la crisis, en vez que hundir el sector del coleccionismo de lujo, lo ha estimulado: “Para Sotheby’s 2010 y 2011 han sido años buenos”, explica Zubillaga. “Muchos han invertido en obras de arte porque son bienes con rentabilidad poco volátil. Y otras personas, desgraciadamente, han tenido que desprenderse piezas de su patrimonio para sacarlas a subasta”.

Pero la realidad es que en España el panorama es gris. Con menos ferias e inauguraciones. Con muchas galerías cerrando. Ramón Salarich, de, señala que los beneficios de las galerías han caído un 60% en los últimos tres años, lo que dificulta tremendamente la supervivencia de los artistas patrios, poco afianzados en el panorama internacional.

Carmen Reviriego lamenta esta misma circunstancia: “Hay que posicionar al artista español fuera. Eso hará que se valorice su obra. En general, más allá de grandes nombres como Barceló, nuestros creadores no son tan conocidos como debieran”.

¿Cómo es el coleccionista español? Aurora Zubillaga lo define: “Hay de todo, pero prima el de corte tradicional”.

De hecho los nombres que lo mueven primordialmente son los infalibles: Picasso, Kandinsky, etc. En tiempos de crisis, el arte más conservador, de acierto seguro (el impresionismo por ejemplo), ha retenido más su rentabilidad que las creaciones contemporáneas, que ofrecen menos garantías por no haber pasado todavía la prueba del tiempo.



Existen en España muchos hijos que han heredado de sus padres no sólo espléndidas pinacotecas, sino también la vocación coleccionista. Hay colecciones que han ido creciendo y diversificándose durante cinco generaciones o más, como sucede con la Casa de Alba.

“Eso hace que estén vivas”, afirma Aurora Zubillaga. “Un coleccionista joven conecta más con lo contemporáneo y arriesgará con creaciones que se sumarán a la colección familiar, que tal vez sea centenaria”.

Ramón Salarich habla de un nuevo coleccionista joven, habituado a utilizar Internet como fuente de información y para sus transacciones de compra-venta. Buena prueba de ello es la propia

Sin embargo hay quien considera que, en el panorama actual, es muy difícil separar el grano de la paja. Aurora Zubillaga replica al respecto: “Es verdad que en las ferias internacionales hay blufs. Pero si algo es bueno o no, el tiempo lo dirá. El arte actual requiere digerirlo, aprender a conectar con él. Hay que leer mucho y ver mucho. Comprendo que a alguien que no sea aficionado eso le cueste. Pero sí hay grandes artistas”.

El 22 de noviembre se subastarán en Sotheby’s (Londres) 30 obras de artistas españoles del siglo XIX. Esta subasta viene realizándose anualmente desde hace doce años. Son nombres que despiertan la avidez de coleccionistas de todo el mundo: Santiago Rusiñol, Joaquín Mir, Hermenegildo Anglada Camarasa o Joaquín Sorolla. De éste último se ofrecerá un óleo titulado Niños en el mar. Playa de Valencia, cuyas pujas se estiman en varios millones de euros.

En algún modo, el coleccionismo artístico siempre ha estado vinculado al poder. Es un lujo. Ya en el antiguo Egipto los miembros de las clases altas, al ser enterrados, hacían el viaje al mundo de los muertos acompañados por, entre otras cosas, objetos artísticos. Era un coleccionismo primitivo, ligado a los misterios de la vida: la muerte, la divinidad. Pero también a la capacidad económica. Los faraones, escenificaban su carácter divino mediante la creación de importantes colecciones de pintura y escultura cuya finalidad era propagar e inmortalizar su grandeza. También en Grecia y China las primeras colecciones de artesanía nacieron bajo las columnas de los templos y en el interior de las tumbas.

Estos valores de legitimación religiosa y espiritual han sido sustituidos por los de los mercados y el capitalismo. Hoy el arte se venera en otros templos y a golpe de clic. Nada ha cambiado, en realidad. La historia del coleccionismo, y la historia del arte, siguen siendo la propia historia del ser humano.

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