Babylon Magazine | Luis Von Ahn, Super Computadora Humana

Luis Von Ahn, Human Super Computer

He has barely passed the age of 30, but he has already changed the world.

Apenas supera la treintena, pero ya ha cambiado el mundo.

Words by Diego Pontones  2012-05-21 19:20:01 | Categories: MAGAZINE

YOU HAVE WORKED FOR HIM. FROM INDIA TO BRAZIL, TURKEY AND SINGAPORE. You probably don’t know it but, there are millions of people just like you who have been part of the Great Plan of Luis Von Ahn (born Guatemala City, 1979). It’s the same whether you have digitalized books for posterity, labelled millions of images on the Internet, or translated the Net of Nets into various languages: without realising it, you have been part of his team. His speciality is human computation, a philosophy based on cooperation between humans and machines in which both sides work as one. The biological intelligence of people on one side, the superior computing ability of machines on the other. Von Ahn has created super social networks in which an infinite chain of individuals, following set patterns of computing, work in a coordinated and anonymous way towards a common goal. It’s the same if you are aware of the process or not: people like you have cooperated with machines in their automated processes where they have needed help. A pioneer of crowd sourcing, a technological guru, he was chosen by Foreign Policy magazine as the most influential intellectual of Latin America and Spain in 2011. He’s a winner of some of the most prestigious grants for research and a target for major companies of Silicon Valley… He has barely passed the age of 30, but Guatemalan Luis Von Ahn has already changed the world.


It was back in 2000 when Luis arrived at the Carnegie Mellon University in Pittsburgh, one of the most prestigious centres for computer studies in the United States. There, under the tutelage of the Venezuelan Manuel Blum, his mentor (and the only Latin American to receive the Turing prize), and an authentic machine for turning out prodigies, he came face to face with an unknown technological challenge. Yahoo, among other technology giants, was facing one of the first great plagues of the Internet: spam. Desperate, they called on Blum to find a solution. Based on the principles of cryptography and steganography (the discipline that studies the transmission of messages hidden in other messages, in which he is a specialist, “because there’s an adversary!”), Von Ahn and his team developed an automated Turing test for detecting whether the subject on the other side of the screen was a machine or a person. The programme generated a simple code, imperceptible to machines, but easily recognizable to human beings (on most occasions…). It was the Captcha, the invention that would make him famous and pin  the label of genius on him forever. There is no interview or article about him that does not mention the magic word. “On one hand it annoys me and on the other it scares me. It scares me a little because what I have to say always has to sound intelligent, although that’s not true all the time… But, clearly, it also motivates me”. Von Ahn is replying at the other end of the line from his office at Carnegie Mellon in Pittsburgh, where he remains dedicated to teaching. Many years have passed since his debut work saved the life of technology and inspired a whole current of cooperation on the net. Since then his next challenge has been to surpass the previous one. “Yes, Captcha changed my life, although I gave it away… and now I regret it. If I had known the success it would have…” he comments between laughs. He doesn’t say it seriously: it would be like discovering fire and not telling anybody. Von Ahn knew that he had only seen the tip of the iceberg. The potential of millions of users working like a global super computer changed the rules of computing completely.


“My first contact with technology was when I was eight years old. I wanted a Nintendo, but instead of that my mother bought me a computer and I had to learn to use it. I started to like it when I realised there were many games.” Once that Commodore 64 fell into his hands, Luis understood that in reality everything is a game. After the frenzy of Captcha, he developed a programme called The ESP Games, a social game for labelling images automatically, one that completely revolutionized the logic of search engines. Each person has to resolve a small task (in this case, labelling an image) as part of a more complex chain… at the same time as playing. Or, to play at work  which is the same thing; the dream of any businessperson. His idea soon attracted the attention of the creators of Google, Larry Page and Sergey Brin. It was 2004 and the first time that the most influential entrepreneurs of the technological world crossed paths with Von Ahn. It wouldn’t be the last. They were impressed by his work and bought his idea. “Even before then they were my heroes. It’s a very interesting company because they have always tried to do things well, and in a good way, not a bad one.  Google has bought two of my companies. I have a very good relationship with them and it seems like an incredible company to me.” Von Ahn managed to humanize the search for images on Google and, in doing so, contributed several tonnes of entertainment. (One user wrote him an email complaining that his game was “like crack”). Motivation, “the biggest problem that somebody setting up a web site today has to resolve,” according to Von Ahn, is solved. Today, thanks to his different games, the Net is a bit more human.


Like Lewis Carroll’s character, Von Ahn is always in a hurry. “Yes, I’m obsessed with time. For me time is important. I think I’m a bit strange that way. It’s interesting, because in Guatemala, for some reason, time is not very important for people. For example, getting to some place on time doesn’t worry them, while for me it is very important. Everything, everything, has to be on time”. Perhaps that is why in his technological chats he always asks the same question: “Who hates having to waste time each day filling in a box that authenticates them as being humans?” Everybody raises their arms. “The idea is that at some moment we found out that the total number of Captchas written each day was around 200 million. The first time I heard this I was very proud of myself because I thought: ‘This is the impact that I have on the world’. But then I started to think that every time someone entered a Captcha, they lose around 10 seconds of their time. And if we multiply 10 seconds by 200 million, the result is that the whole of humanity is losing 500,000 hours per day writing Captchas. That’s where the idea came from that in some way we could use that time for something better, and it was from there where Recaptcha emerged. When someone writes in Recaptcha it is not only authenticating oneself as a human being but it is also helping to digitalize books”. A simple gesture, like adding an additional word to his “hated” questionnaire, has managed to digitalize enormous quantities of documents. And it keeps on growing. With Recaptcha, the second version of his popular questionnaire, Von Ahn would encounter his own redemption. “Yes, when it was understood that those 10 seconds are helping to digitalize books, they stop hating me”, he says with relief. As the greater part of all the books printed before the middle of the last century started to be badly interpreted by text recognition programmes, Jorge Luis Borges (the favourite author of Luis Von Ahn -“because he was very precise, like Ernesto Sábato”)- has probably been passed on to the digital eternal life thanks to Recaptcha. Once again, Google acquired his company, the staff of which actually numbered less than a dozen (the team at ESP Games was reduced to two people). In the real world he prefers to work with small working groups: he cannot stand bureaucracy. It’s probably normal for someone who measures life in seconds.


His latest project, Duolingo, is even more ambitious. His objective? To translate Internet into various languages through millions of people cooperating who, at the same time as they are translating, are learning a language. Automated translators quite often turn out ridiculous results, while many people spend their money on trying unsuccessfully to learn another language; two problems that Von Ahn soon translated into solutions. “As computers are still not sufficiently intelligent, we need people. That is the idea behind Duolingo and in reality behind all the projects that I have done. In the case of Duolingo, we need them to translate the Internet into all the languages of the World. We motivate people by giving them something that they need; that is learning a new language. We teach a language totally free, and in return they help us in translating the web”. The prospects are very promising. For example, more than a billion people in the world are studying a language. If only a million of them work together on Duolingo, they could translate Wikipedia into Spanish in 80 hours. The platform is about to pass the beta phase with more than 250,000 applications and shortly we will be seeing the launch of the definitive version. At the start it will be with English, Spanish and German leading the way , although his latest idea is to provide content on the Internet translated “by hand” into all the world’s languages. If that seems impossible to some, then they don’t yet know Von Ahn.


He has received several prizes at his university for his work as a professor. Although he only gives one class and spends the rest of the time “in researching or on projects”, his way of understanding the world fits in perfectly with the art of teaching. It’s not strange that he cites Robert Feynman as one of his biggest inspirations. The very one who helped Oppenheimer and Einstein in creating the Big Bomb also rejected the spotlights in favour of teaching. He was labelled an eccentric. “I get on very well with my students. What’s good is that the students I have here, for computer sciences, are the best in the world, which is why it’s a pleasure to teach them.” I guess that having a professor who has an Xbox and a Wii, who drives a Porsche 911 Carrera and watches programmes on HBO (“The Wire is my favourite”) also has to be a pleasure. He returned to  Pittsburgh after spending two years with Google, where he soaked himself in the  culture of Silicon Valley (“very insular: they are all the same, all of them dress the same…”). “Obviously I have something of the Latin culture in me, and as there is less there so I have to bring more”, he jokes. He was born and bred in Guatemala where his family ran a sweet factory. He recognizes that his parents – both doctors –    were able to give him a good education that is now being rewarded. Although he always speaks well of Guatemala – he even likes “the traffic” – , he doesn’t forget that his country has a debt pending with the education of the neediest. In an interview on CNN, he told how his aunt was kidnapped in 1996 (it all turned out OK). Crime, another consequence of an unequal system, has an antidote: education. It is precisely this area in which Von Ahn wants to concentrate his efforts once he has finished the projects in which he is currently immersed. “Up until now technology has not revolutionized education, and I believe it’s something that we have to do: revolutionize it. First of all, education should be free, so that it is accessible to all. What’s more, it could be very much more effective than it is right now: incredibly bad. That is true of the United States, in Guatemala, and I’m sure it happens in Spain and the entire world. For example, with mathematics. Here children have to study maths daily for 12 years. At the end of those 12 years they don’t even know how to add up fractions. That is incredible: they spend 12 years, every day, studying something and they don’t know how to do something as simple as adding fractions. This alone shows us that education is failing completely when you take into account the time and the money that is being invested. It’s almost ridiculous. I believe this is something that technology can achieve, improving education for all.”


The work of Luis Von Ahn has been concentrated on the interaction with machines; his life has been with a screen. Despite all this, he has had sufficient time to get married and to know the most select of the start-up generation in sunny California. (Chris Poole, the creator of 4chan, is one of his best friends). “Yes, I think I get on well with machines. My life goes on within theirs; I spend all day in front of a computer”. Up to now no machine has managed to pass the test that he set up more than a decade ago, which is why the networks of human computing are still going to be needed. Until when? “It’s very difficult to know. I believe perhaps in 50 years, but I don’t know…” says Von Ahn with little conviction. Latest studies even bring forward the date by a couple of decades. It doesn’t really matter when the cards are marked. The famous arrival of technological singularity, as theorized by authors such as Vernor Vinge and Raymond Kurzweil, predicting profound spiritual changes combined with the exponential development of artificial intelligence, doesn’t seem to impress him very much. “The biggest task is making sure the machines are intelligent and that they can do all that we know how to do; that would be incredible”. Unlike the cliché soothsayers of Hollywood, Luis predicts a future “closer to that of Asimov than Matrix”, in which truly intelligent machines will force human beings to completely rethink the concept of civilization. A future in which Von Ahn does not see drama, but rather unstoppable progress. I want to believe him. “I think they are going to totally change the paradigms of society. At some point we are not going to need to work. It’s not going to be a good idea to work because computers are going to do it all better than we can. We are going to have to find our place. In a certain way I believe that we are going to turn into a society closer to that of the Ancient Greeks, where they had slaves and spent the whole day without working. In the same way, I believe that is what is going to happen with computers.”

BABYLON MAGAZINE: Let’s hope that moment will arrive soon…

LUIS VON AHN: So as to watch television all day long.

HAS TRABAJADO PARA ÉL. DESDE LA INDIA, BRASIL, TURQUÍA O SINGAPUR. Probablemente no lo sepas pero, como tú, millones de personas han formado parte del Gran Plan de Luis Von Ahn (Ciudad de Guatemala, 1979). Da igual si has digitalizado libros para la posteridad, etiquetado millones de imágenes en internet, o traducido la gran red de redes a varios idiomas: sin darte cuenta, has formado parte de su equipo. Su especialidad es la computación humana, una filosofía basada en la cooperación entre humanos y máquinas en la que ambas partes trabajan como una sola. La inteligencia biológica de las personas en un lado, la superior capacidad de computación de las máquinas en otro. Von Ahn ha creado súper redes sociales en las que una cadena infinita de individuos, siguiendo patrones de computación, trabajan de forma coordinada y anónima con un objetivo común. Da igual si eres o no consciente del proceso: personas como tú han colaborado con las máquinas en sus procesos automatizados donde éstas necesitaban una ayuda. Pionero del crowdsourcing, gurú tecnológico, considerado por la revista Foreign Policy como el intelectual más influyente de Latinoamérica y España en el año 2011, ganador de las becas más prestigiosas de investigación y tentado por las grandes empresas de Silicon Valley… Apenas supera la treintena, pero el guatemalteco Luis Von Ahn ya ha cambiado el mundo.


Corre el año 2000 cuando Luis recae en la Universidad Carnegie Mellon, en Pittsburgh, uno de los centros de computación más prestigiosos de Estados Unidos. Bajo la tutela del venezolano Manuel Blum, su mentor, una auténtica máquina de generar prodigios (y el único latinoamericano en recibir el premio Turing), se enfrenta a un reto tecnológico desconocido. Yahoo, entre otros gigantes tecnológicos, afronta una de las primeras grandes plagas de Internet: el spam. Desesperados, piden a Blum una solución. Basándose en los principios de la criptografía y la esteganografía (la disciplina que estudia la transmisión de mensajes ocultos dentro de otros mensajes, de la que es especialista, “¡porque hay un adversario!”), Von Ahn y su equipo desarrollan un test de Turing automatizado para detectar si el sujeto al otro lado de la pantalla es una máquina o una persona. El programa genera un simple código, imperceptible para las máquinas, pero fácilmente reconocible para los seres humanos (la mayoría de las veces…). Es el Captcha, el invento que le haría famoso y que le colgaría para siempre la etiqueta de genio. No hay entrevista o artículo sobre él en el que no se mencione la palabra mágica. “Por un lado me molesta y por otro me asusta. Me asusta un poco porque lo que tengo que decir siempre tiene que sonar inteligente, aunque eso no es cierto todo el tiempo… pero también me motiva, obviamente”. Von Ahn responde al otro lado de la línea desde su despacho en la universidad Carnegie Mellon, en Pittsburgh, donde sigue dedicado a la enseñanza. Han pasado muchos años desde que su ópera prima salvara la vida a las tecnológicas e inspirara toda una corriente de colaboración en la red, y desde entonces su siguiente reto ha sido superar al anterior. “Sí, el Captcha me cambió la vida, aunque lo regalé… y ahora me arrepiento. Si llego a saber el éxito que tiene…” comenta entre risas. No lo dice en serio: sería como descubrir el fuego y no contárselo a nadie. Von Ahn sabía que sólo había avistado la punta del iceberg. El potencial de millones de usuarios trabajando como un súper ordenador global cambiaba por completo las reglas de la computación.


“Mi primer contacto con la tecnología fue cuando tenía 8 años. Yo quería un Nintendo, pero en vez de eso, mi madre me compró una computadora y tuve que aprender a usarla. Me empezó a gustar porque me di cuenta de que había muchos juegos”. Desde que ese Commodore 64 cayó en sus manos, Luis entendió que en realidad todo es un juego. Tras el furor de Captcha, desarrolla un programa llamado The ESP Games, un juego social para etiquetar imágenes automáticamente, que revoluciona por completo la lógica de los motores de búsqueda. Cada persona resuelve una pequeña tarea (en este caso, etiquetar una imagen), dentro de una cadena mucho más compleja… a la vez que juega. O, lo que es lo mismo, trabajar jugando, el sueño de cualquier empresario. Su idea pronto atrajo la atención de los creadores de Google, Larry Page y Sergey Brin. Era 2004 y fue la primera vez que los entrepeneurs más influyentes del mundo tecnológico se cruzaron con Von Ahn. No sería la última. Quedaron impresionados por su trabajo y compraron su idea. “Desde antes de eso eran mis héroes. Es una compañía muy interesante porque siempre ha tratado de hacer las cosas bien, y de una manera buena y no maliciosa. Google ha comprado dos de mis empresas, tengo una muy buena relación con ellos y a mí me parece una increíble compañía.” Von Ahn consiguió humanizar la búsqueda de imágenes de Google y, de paso, aportar unas cuantas toneladas de diversión (un usuario le escribió un mail quejándose de que su juego era “como el crack”). La motivación, “el mayor problema que tiene que resolver alguien que hace un sitio web en el día de hoy” según palabras de Von Ahn, estaba resuelta. Hoy, gracias a sus diferentes juegos, la Red es un poco más humana.


Como el personaje de Lewis Carroll, Von Ahn siempre tiene prisa. “Sí, estoy obsesionado con el tiempo. Para mí el tiempo es importante, creo que soy un poco raro en eso. Es interesante, porque en Guatemala, por alguna razón, el tiempo para la gente no es muy importante. Por ejemplo, llegar a tiempo a algún lado no les importa, mientras que para mí es importantísimo. Todo, todo, tiene que estar a tiempo”. Quizá por eso, en sus charlas tecnológicas, hace siempre la misma pregunta: “¿Quién odia tener que perder su tiempo a diario rellenando una casilla que les autentifique como  humanos?”. Todos levantan el brazo. “La idea es que en algún momento nos enteramos de que el número total de Captchas escritos cada día eran alrededor de 200 millones. La primera vez que oí esto estaba muy orgulloso de mí mismo porque pensé: ‘Éste es el impacto que tengo en el mundo’. Pero después me puse a pensar en que cada vez que alguien ingresa un Captcha, pierde alrededor de diez segundos de su tiempo, y si multiplicamos diez segundos por doscientos millones, resulta que la humanidad entera está perdiendo 500.000 horas diarias escribiendo Captchas. De ahí surgió la idea de que de alguna manera pudiéramos usar ese tiempo para algo mejor y de ahí fue donde surgió Recaptcha. Cuando alguien escribe un Recaptcha no sólo está autenticándose como un humano sino además está ayudando a digitalizar libros”. Un simple gesto como añadir una palabra adicional al “odiado” cuestionario, ha logrado digitalizar ingentes cantidades de documentos. Y va  en aumento. Con Recaptcha, la segunda versión de su popular cuestionario, Von Ahn encontraría su redención personal. “Sí, cuando se enteran de que con sus diez segundos están ayudando a digitalizar un libro, dejan de odiarme”, reconoce aliviado. Como la gran mayoría de libros impresos antes de mediados del siglo pasado empiezan a ser mal interpretados por los programas de reconocimiento de texto, probablemente Jorge Luis Borges, el autor favorito de Luis Von Ahn -“porque es muy matemático, como Sábato”-, haya pasado a la vida eterna digital gracias a Recaptcha. De nuevo, Google adquirió su compañía, cuya plantilla, por cierto, no superaba la decena (el equipo de ESP Games se reducía a dos personas). En el mundo real prefiere trabajar con grupos de trabajo pequeños: no soporta la burocracia. Por otra parte, algo normal para alguien cuya vida se mide en segundos.


Su nuevo proyecto, Duolingo, es aún más ambicioso. ¿Su objetivo? Traducir Internet a varios idiomas a través de millones de colaboradores que, a la vez que traducen, aprenden un idioma. Los traductores automáticos suelen generar a menudo resultados ridículos, mientras que muchas personas gastan su dinero tratando de aprender un idioma sin conseguirlo. Dos problemas que Von Ahn pronto tradujo en soluciones. “Como las computadoras aún no son suficientemente inteligentes, todavía necesitamos a las personas; ésa es la idea de Duolingo y la de realmente todos los proyectos que he hecho. En el caso de Duolingo, las necesitamos para traducir Internet a todos los lenguajes del mundo. Motivamos a la gente dándoles algo que necesitan, que es aprender un nuevo idioma. Enseñamos un idioma totalmente gratis, y a cambio ellos nos ayudan a traducir la web”. Las previsiones son alentadoras. Por ejemplo, más de mil millones de personas en el mundo están estudiando un idioma. Si tan sólo un millón de ellos colaboraran juntos en Duolingo, podrían traducir la Wikipedia al español en ochenta horas. La plataforma está a punto de superar su fase beta con más de 250 mil solicitudes y en breve asistiremos a la salida de la versión definitiva. En principio, con el inglés, el español y el alemán como protagonistas, aunque su idea última es proporcionar un contenido en Internet traducido “a mano” a todos los idiomas del mundo. Si a alguien le parece imposible, es que aún no conoce a Von Ahn.


Ha recibido varios premios en su universidad por su labor como profesor. Aunque sólo da una clase y el resto de tiempo lo pasa “en investigación o en proyectos”, su forma de entender el mundo encaja perfectamente en la pedagogía. No es extraño que cite a Robert Feynman como una de sus mayores inspiraciones. El mismo que ayudó a Oppenheimer y Einstein a crear la Gran Bomba también rechazó los focos por la enseñanza. Le tacharon de excéntrico. “Me llevo muy bien con los alumnos. Lo bueno es que aquí los alumnos que tengo, de ciencias de la computación, son los mejores del mundo, es un placer educarlos para esto”. Supongo que tener un profesor que tiene una Xbox y una Wii, conduce un Porsche 911 Carrera y ve series de la HBO (“The Wire es mi favorita”) también debe ser un placer. Recayó en Pittsburgh tras su paso de dos años por Google, donde se empapó de la cultura de Silicon Valley (“muy insular: todos son iguales, todos se visten igual…”). “Claro que llevé algo de la cultura latina, como hay menos pues hay que llevar más”, bromea. Nació y creció en Guatemala donde su familia regentaba una fábrica de dulces. Reconoce que sus padres, ambos doctores, pudieron proporcionarle una buena educación que ahora tiene su recompensa. Aunque siempre habla muy bien de Guatemala -incluso le gusta “el tráfico”-, no olvida que su país todavía tiene una deuda pendiente con la educación de los más necesitados. En una entrevista en CNN, cuenta que secuestraron a su tía en 1996 (todo acabó bien). El crimen, otra consecuencia de un sistema desigual, tiene un antídoto: la educación. Es precisamente eso en lo que Von Ahn quiere ahora concentrar sus esfuerzos cuando acabe los proyectos en los que se encuentra inmerso. “Hasta la fecha la tecnología no ha revolucionado la educación, y creo que es algo que tenemos que hacer: cómo revolucionarla. En primer lugar, la educación debería ser gratuita, para que pueda ser accesible para todos. Además, puede ser muchísimo más efectiva de lo que es ahorita: increíblemente mala. Eso es cierto en Estados Unidos, en Guatemala, seguro que pasa en España y en todo el mundo. Por ejemplo en matemáticas. Aquí  los niños tienen que estudiar doce años de matemáticas todos los días. Al final de los doce años no saben ni siquiera sumar fracciones. Eso es increíble: pasaron doce años, todos los días estudiando algo, y no saben hacer algo tan sencillo como sumar fracciones. Eso sólo nos enseña que está fallando completamente la educación, comparado con el tiempo y el dinero que estamos invirtiendo: es casi ridículo. Y creo que es algo que la tecnología puede conseguir, mejorar la educación de todos.”


El trabajo de Luis Von Ahn se ha concentrado en la interacción con las máquinas; su vida se ha producido dentro de una pantalla. Pese a todo, ha tenido tiempo de casarse y de conocer a lo más granado de la famosa “generación startup” de la soleada California (Chris Poole, el creador de 4chan, es uno de sus mejores amigos). “Sí, yo creo que me llevo bien con las máquinas, mi vida vive hacia dentro de las ellas, todo el día lo paso enfrente de una computadora”. Hasta la fecha ninguna máquina ha logrado pasar el test que creó hace más de una década, por lo que sus redes de computación humana van a seguir siendo necesarias. ¿Hasta cuándo? “Es muy difícil saberlo. Yo creo que tal vez en 50 años pero no sé…”, dice Von Ahn con poca convicción. Los últimos estudios incluso adelantan la fecha en un par de décadas. No importa cuándo, las cartas están marcadas. La famosa llegada de la singularidad tecnológica, teorizada por autores como Vernor Vinge o Raymond Kurzweil, que prevé la llegada de profundos cambios espirituales unidos al desarrollo exponencial de la inteligencia artificial, no parece impresionarle demasiado. “El mayor reto es hacer que las máquinas sean inteligentes y que puedan hacer todo lo que nosotros sabemos hacer, eso sería increíble”. Al contrario que los agoreros tópicos hollywoodienses, Luis prevé un futuro “más cercano al de Asimov que al de Matrix”, en el que las máquinas, verdaderamente inteligentes, obligarán al ser humano a replantearse por completo el concepto de civilización. Un futuro en el que Von Ahn no ve drama, sino progreso imparable. Quiero creerle. “Pienso que van a cambiar completamente los paradigmas de la sociedad. En algún momento no vamos a necesitar trabajar. No va a ser una buena idea trabajar porque las computadoras lo van a hacer todo mejor que nosotros. Vamos a tener que encontrar nuestro lugar. En cierto sentido creo que nos vamos a convertir en una sociedad más parecida a la de los griegos, donde tenían esclavos y se la pasaban todo el día sin trabajar. De la misma manera creo que eso es lo que va a pasar con las computadoras.”

BABYLON MAGAZINE: Ojalá llegara ya ese momento…

LUIS VON AHN: Para ver televisión todo el día.


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